Numéro
J. Phys. Colloques
Volume 43, Numéro C8, Décembre 1982
Colloque International sur l'Histoire de la Physique des Particules
Quelques découvertes, concepts, institutions des années 30 aux années 50 / International Colloquium on the History of Particle Physics
Some discoveries, concepts, institutions from the thirties to fifties
Page(s) C8-301 - C8-321
DOI https://doi.org/10.1051/jphyscol:1982817
Colloque International sur l'Histoire de la Physique des Particules
Quelques découvertes, concepts, institutions des années 30 aux années 50 / International Colloquium on the History of Particle Physics
Some discoveries, concepts, institutions from the thirties to fifties

J. Phys. Colloques 43 (1982) C8-301-C8-321

DOI: 10.1051/jphyscol:1982817

THE ROAD TO LOS ALAMOS

S.R. Weart

Center for History of Physics, American Institute of Physics, 335 East 45 Street, New York, NY 10017, U.S.A.


Résumé
Une discipline scientifique ne comprend pas seulement de la connaissance pure, mais aussi des images dans la mentalité publique. Influençant le financement et le recrutement de la spécialité, ces images contribuent à son influence dans le monde pratique. L'histoire de la physique nucléaire nous en offre un exemple. Avant 1938 cette spécialité était liée à des images de "transmutation," comprenant non seulement des méthodes scientifiques mais aussi de grands progrès pour la santé et la qualité de la vie ainsi que des armes qui apporteront la paix ou la ruine au mondé entier. Les savants qui sont allés à Los Alamos afin de construire des bombes atomiques l'ont fait surtout parce qu'ils voulaient se défendre contre les Nazis, comme d'autres le faisaient pour le radar et les bombes incendiaires. Mais ils répondaient aussi à des images, fantastiques mais vraies, images existant déjà dans la mentalité générale ; sans ces images, pas de bombe atomique.


Abstract
A field of science involves not only pure knowledge, but also images in the public mind. By affecting funding and recruitment into the field, these images help to determine its destination in the world of action. The history of nuclear physics offers an example. By 1938 the field was linked with images of "transmutation," involving not only scientific methods but images of great improvements for health and wealth, and weapons that would bring world peace or doom. The scientists who went to Los Alamos to build atomic bombs did so chiefly because they wanted to defend themselves against the Nazis, just as others were doing with radar and incendiary bombs. Yet they were also responding to fantastic, but accurate, images that were already deeply established in the public mind ; without those images there would have been no atomic bombs.